Au xviie siècle, les artistes néerlandais étaient inégalables pour saisir les gens ordinaires dans leurs activités quotidiennes. La peinture de genre était alors l’expression souveraine de Johannes Vermeer, Jan Steen, Gerrit Dou, Gabriel Metsu ou Pieter de Hooch. Les toiles de ces maîtres et de quelques autres, issues de la Royal Collection, constituent le cœur de cet ouvrage richement illustré.

Si les thèmes abordés s’inscrivent dans la vie quotidienne – la préparation des repas, des scènes de marché, la liesse des tavernes, les fêtes populaires –, l’extrême précision des détails renvoie souvent à une signification plus profonde ou à des messages moraux, sans conteste familiers aux spectateurs du temps. L’ouvrage explore avec finesse ces messages cachés, ainsi que le penchant des artistes pour les clins d’œil visuels. Les descriptions des œuvres, de nombreux agrandissements de détails et un choix réfléchi d’images comparatives enrichissent l’ouvrage.