Vincent van Gogh was niet alleen een baanbrekend schilder maar ook een fervent briefschrijver. Zijn bewaard gebleven correspondentie is de neerslag van een bewogen leven. Ze vormt het verhaal van Van Goghs zoektocht naar zijn bestemming die tot het kunstenaarschap leidde; van de hechte band met zijn broer Theo, de enige die hem altijd bleef steunen; van zijn soms moeizame vriendschappen en zijn behoefte aan erkenning; en van zijn passie voor kunst en literatuur.

Achter dit fascinerende verhaal gaat een tweede schuil: dat van de brieven zelf. Door in te zoomen op de meer dan 120 jaar oude originele documenten die in het Van Gogh Museum in Amsterdam worden bewaard, worden de kunstenaar én de briefschrijver met elkaar verbonden. Van Gogh en zijn brieven beschrijft wat de broze blaadjes aan de hedendaagse lezer tonen, zoals het herkenbare, soms sterk wisselende handschrift van Van Gogh en de fraaie briefschetsen. Het boek gaat ook in op de verblijfplaatsen van de brieven, de geadresseerden, de reden waarom Van Gogh aan zijn broer Theo in het Frans schreef en zijn bewust gekozen stijlverschillen.

Leo Jansen is conservator schilderijen in het Van Gogh Museum in Amsterdam en sinds 1994 als wetenschappelijk onderzoeker verbonden aan het Van Gogh Brievenproject.